MSPORTS – Kiper Newcastle United, Nick Pope, dibanjiri pujian setelah kembali meraih hasil clean sheet pada partai semifinal Carabao Cup melawan Southampton, Rabu (25/) dini hari lalu. Dengan kemenangan tipis 1-0 tersebut, Pope kini telah meraih 10 clean sheet beruntun di semua kompetisi.

Pope yang didatangkan dari Burnley seharga 10 juta pounds pada musim panas lalu ini menjadi salah satu alasan kebangkitan Newcastle musim ini.

Terakhir kali gawang Pope kebobolan terjadi 79 hari lalu, tepatnya pada 6 November ketika Romain Perraud mencetak gol hiburan untuk Southampton saat kalah 4-1.

Dalam rentang waktu tersebut, Newcastle hanya kebobolan satu kali saat menang 2-1 atas Martin Dubravka di FA Cup. Namun saat itu Martin Dubravka yang berjaga di bawah mistar.

Bukan hanya 10 clean sheet beruntun, pada musim ini Newcastle total meraih 16 clean sheet di semua kompetisi. Jumlah terbanyak di antara klub-klub di lima liga besar Eropa.

Jumlah ini lebih banyak dari 14 clean sheet yang diraih Arsenal, Barcelona, Manchester City, Manchester United, dan Real Sociedad.

Gelandang Newcastle yang menjadi pemain terbaik di partai kontra Southampton, Bruno Guimaraes, menyebut rekan setimnya sebagai kiper terbaik di dunia.

“Saya ingin mengucapkan terima kasih kepada Nick Pope, dia sangat hebat bersama kami. Dia kiper terbaik di dunia,” kata Guimaraes, dikutip dari Sky Sports.

Pope yang juga kiper tim nasional Inggris ini sendiri memuji rekan setim lainnya di lini belakang yang mampu membuat pekerjaannya di bawah mistar menjadi lebih mudah.

Newcastle memang memiliki rekor terbaik di sektor pertahanan musim ini. The Magpies meraih jumlah clean sheet terbanyak (12) dan kebobolan paling sedikit (11) musim ini.

“Kami terlihat sangat solid di lini belakang. Para pemain bekerja keras untuk membuat ini terjadi,” ujar Pope.

Mantan kiper Newcastle, Shay Given, juga memuji performa Pope. Ia mengatakan performa ini membuat pemain Newcastle lain semakin percaya diri.

“Saya harus melihat kembali saat melihat statistiknya soal 10 laga dan 10 clean sheet. Ini fenomenal. Kiper mana pun di dunia yang mengalaminya pasti sangat senang,” tutur Given.

“Dia di sini untuk momen yang penting, di Palace ketika (Che) Adams menuju gawang, dia membuat penyelamatan hebat.”

“Dia memberikan rekan setimnya rasa percaya diri. Terbaik di dunia? Masih bisa diperdebatkan tapi dia sedang berada dalam performa terbaik dalam kariernya.”

Pelatih Newcastle, Eddie Howe, juga memuji anak asuhnya tersebut. Dua penyelamatan hebatnya yang membuat Newcastle menempatkan satu langkah ke babak final Carabao Cup 

“Dua penyelamatan yang dia buat adalah dua momen besar di pertandingan,” lanjut Howe.

“Dia sangat luar biasa untuk kami tahun ini dan lini pertahanan sering kali telah bermain sangat bagus di depannya, tapi kapan pun dia diperlukan dia menghasilkan hal bagus untuk kami.”

Newcastle akan kembali menghadapi Southampton di leg kedua semifinal Carabao Cup pada Rabu (1/2) dini hari mendatang.